De Correspondent in Amerika

Interview: Het Nederlandstalige online platform De Correspondent is nu ook beschikbaar voor Engelstalige lezers. We spreken met Harald Dunnink over dit nieuwe avontuur.

Tekst door Viveka van de Vliet, geïllustreerde portretten door Clea Dieudonné.

Een kleine vijf jaar geleden was Harald Dunnink, oprichter en creatief directeur van digitaal ontwerpbureau Momkai, de eerste Dude en schreven we een case over De Correspondent. Vijf jaar later is het onafhankelijke journalistieke online platform het begin van een nieuw avontuur: de gedurfde stap richting een internationale, Engelstalige versie. The Correspondent - unbreaking news. 

Odoo CMS - een grote afbeelding

Harald Dunnink is nèt terug uit New York na een slopende maar succesvolle en spannende tijd waarin 24/7 met volle inzet is gewerkt aan de strategie, campagne en crowdfunding voor The Correspondent. Daarmee is De Correspondent, het Nederlandstalige online platform dat ‘een nieuw soort journalistiek’ brengt, schaalbaarder en ontsloten voor het enorme potentieel aan Engelstalige lezers. 

Het was altijd al een logische stap voor de vier bevlogen oprichters en betrokken mede-eigenaren: creatief directeur Harald Dunnink, ook wel de regisseur, hoofdredacteur Rob Wijnberg, ook wel de scriptschrijver, de technisch eindverantwoordelijke en mede-eigenaar van Momkai Sebastian Kersten, en uitgever Ernst-Jan Pfauth. “Er is immers niks Nederlands aan, de principes zijn universeel”, zegt Dunnink.

Voor The Correspondent hebben in dertig dagen 45.888 leden uit meer dan 130 landen boven verwachting 2.6 miljoen dollar opgehaald. Een nieuw wereldrecord voor een journalistieke crowdfunding-campagne.

Het samenvallen van journalistiek, ondernemen, idealisme en ambitie, blijken succesvolle ingrediënten te zijn voor dit platform, waarvan De Correspondent vijf jaar bestaat. Momkai verzorgde hiervoor zowel de crowdfunding-campagne, het ontwerp, als de techniek van de responsive website, met de typische, herkenbare en stijlvolle stijl: een persoonlijke signatuur en ambachtelijk getekende hoofden in plaats van de meer obligate foto. Zijn de toentertijd geformuleerde ideeën uitgekomen, is er veel veranderd? De ontwerpfilosofie: “In al mijn werk wil ik rust creëren om je druk te kunnen maken over het ontwerp. Deze create calm-filosofie staat nog altijd fier overeind. 
Foto: Harald Dunnink

De ambitie om samen groots te dromen en iets te maken dat de wereld verandert ook”, zegt Dunnink, die graag vergelijkingen maakt met topvoetbal. “We streven ernaar mee te spelen in de Champions League, op het hoogste niveau. Dat is het allerleukste, vooral voor dit talentvolle team”, zegt hij bevlogen.

“De missie is dat we radicaal anders met nieuws om willen gaan. Tegen alle heersende gedachten in, geloven we in een publiek dat lange stukken leest, bereid is te betalen voor content en terugpraat. Het potentieel van journalisten die samenwerken met betrokken lezers als bronnen van expertise, vormen een community van (idealistische) verhalenvertellers. Het levert betere stukken op, onthult en brengt de beoogde verandering. Het platform fungeert als een dagelijks medicijn tegen de waan van de dag, want we blijven weg van het nieuws dat zich louter richt op het zenden van sensationele en negatieve informatie.”

Het aantal lezers van De Correspondent is in vijf jaar gestaag gegroeid naar meer dan 60.000 leden. De redactie ziet nog veel kansen om dit ook in Nederland nog verder te laten groeien. Samen met de nieuwe, buitenlandse leden komt het totaal uit op bijna 100.000. Het platform is – zonder betaalde advertenties - voor het eerst winstgevend, de redactie is uitgebreid. Het tevens uitgeven van papieren boeken is een goede zet gebleken; de succesvolle schrijvers werden onder de vlag van De Correspondent uitgenodigd over de hele wereld te spreken. Ook correspondenten zijn inmiddels getraind als sprekers. Allemaal extra visitekaartjes voor het platform. Daarnaast zijn een aantal principes aangescherpt zoals aandacht voor diversiteit en data privacy, vertelt Dunnink. 


Odoo CMS - een grote afbeelding

Ook begonnen journalisten hun ideeën te delen voordat ze een verhaal schreven. Dat leverde zoveel bruikbare tips op, dat het inmiddels is ingebed in de werkwijze; De Correspondent bleek journalisten nodig te hebben die zich als gespreksleiders in de community mengen waardoor meer wisselwerking ontstaat.

Dan is er nog ‘Verwondering’, de podcast over design, waar je beter van gaat kijken. Deze ‘stem’ voor Dunnink en Pfauth om verhalen te vertellen, is een extra onderdeel gaan vormen van de communicatie over het ontwerpen. “We praten over waar we ons over verbazen of verwonderen, dat alles is ontworpen en wat het idee erachter is, maar ook brengen onze stemmen letterlijk en op een natuurlijke manier de nuance. Je hoort de twijfel, het plezier, de interactie tussen twee mensen die iets uitleggen aan het grotere publiek, de context achter een artikel”, zegt Dunnink.

Een merk, twee talen. Ze zijn trots op dit Hollandse concept dat ook in de VS - en in andere Engelstalige landen aanslaat, zo blijkt uit de animo. Wijnberg en Pfauth zijn in 2017 voor anderhalf jaar in New York gaan wonen om te peilen of een Engelstalige Correspondent levensvatbaar was en Dunnink pendelde op en neer tussen Amsterdam en vooral New York. “Dat betekent dat ik er in campagnetijd even niet ben voor Momkai. Dat heb ik opgelost door senior teams aan te stellen die ik erg vertrouw”, zegt de ‘campagneregisseur’.

Odoo CMS - een grote afbeelding

Het team van The Correspondent in New York

In Amerika hadden de financiers en potentiële supporters bij wie ze aanklopten, geen idee wat ze wilden en wie ze waren. “In Nederland hadden we iets opgebouwd en kenden veel mensen Rob Wijnberg. Hier moesten we bij nul beginnen”, zegt Dunnink. Dat gebeurde met ouderwetse mond-tot-mond-reclame via sociale netwerken. Zoals bij De Correspondent de ambassadeurs als Arnon Grunberg, Joris Luyendijk, en Alexander Klöpping en de lancering en het optreden van onder andere Rob Wijnberg en Femke Halsema in De Wereld Draait Door een belangrijke katalysator waren, zijn dat voor het Engelstalige avontuur de voornamelijk ‘Amerikaanse BN-ers binnen hun niche’, weet Dunnink. Zij onderschrijven de grondgedachte van The Corespondent in een sterk campagnefilmpje van Dunnink.

Zelf kwam hij meteen met niemand minder dan Jimmy Wales, de oprichter van Wikipedia, aanzetten als ambassadeur. Andere invloedrijke ‘supporters’ zijn onder andere David Simon (schrijver van series als House of Cards en The Wire), Nate Silver (van de invloedrijke statistiekwebsite FiveThirtyEight), Rosanne Cash (muzikant, activist en dochter van), schrijfster Naomi Klein, en de in Amerika wonende actrice Carice van Houten.

Het lukte om de inspirator van Pfauth en Wijnberg, professor Jay Rosen in the Daily Show te krijgen. De criticus van de Amerikaanse nieuwsjournalistiek die al decennia pleit voor meer burgerparticipatie in de media, citeerde daar tot grote blijdschap Dunnink, door zijn ontwerpfilosofie van ‘cultivating calm’ uit te dragen. 

Odoo CMS - een grote afbeelding

Rosanna Cash, Rob Wijnberg, DeRay Mckesson en Zainab Shah

“We zijn een klein clubje uit Nederland”, zegt Dunnink, “brugpiepers met hoge cijfers, waar vele ogen in de journalistiek naar kijken. We streven naar de hoogste kwaliteit en naar meespelen op het hoogste niveau. Daar past het samenwerken met Blue State Digital bij, het digitale bureau van Obama. We halen veel inspiratie uit hun politieke campagnevoering, werken als gelijken samen en hun feedback blijkt een goede culturele toets.” 

De rol van regisseur die een kloppend geheel creëert past Dunnink als gegoten. Van het development-team dat het platform uitbouwt naar de tweede taal, de website, video’s, het zichtbaar zijn op billboards tot een rijdend billboard dat overal door het land kan staan: een aan het archetype appellerende nieuwsbusje beplakt met de sierlijke letters van het merk en een nepsatelliet op het dak. Rijdend naar plekken die structureel onderbelicht zijn omdat het niet past in de klassieke wetten van wat als nieuws wordt gezien. En van het uitdelen van het unbreaking news-krantje tot aan het regisseren van de confetti aan toe: de digitale confetti op de website en de echte na het behalen van het feestelijke ‘wereldrecord’.

Zeker in Amerika moet The Correspondent een welkome verademing zijn, een land waar de media, ondanks tegenhangers als The New Yorker, The Atlantic of websites als Vox, zeer commercieel en door advertenties gedreven zijn. Het is Trump voor en na, nepnieuws haalt de zuurstof uit het debat, en internetgiganten als Google en Facebook staan in een slecht daglicht. De vertrouwenscrisis tussen journalisten en hun lezers is er alleen maar groter geworden. 


Odoo CMS - een grote afbeelding