Netwerken is geen werkwoord

Column: illustrator Hester van de Grift over echt contact zonder ongemak.
Sinds haar afstuderen in 1998 werkt illustrator Hester van de Grift voor diverse uitgeverijen. Haar werk verschijnt in schoolboeken en tijdschriften. Hester werkt vanuit studio Funny Farm in een oud schoolgebouw in het Arnhemse Spijkerkwartier, die ze deelt met andere illustratoren.

Netwerkborrels, netwerkplatforms, netwerkworkshops... Wie heeft hier goede ervaringen ermee? Ik niet. Sterker nog, recepties, borrels of feestjes zijn voor mij soms gewoon hard werken. Je kan aan het einde van de week al aan je sociale tax zitten en dan moet je er nog op uit. En 'leuk doen'. Maar zoals moeders altijd zeggen: als je er eenmaal bent, dan vind je het leuk. Dat is vaak waar, en het kan je zakelijk hartstikke veel opleveren.

Netwerken bracht mij al veel, ver voordat het woord in mijn hoofd een begrip was. Een greep: al mijn studentenkamers, een zonder makelaars verkocht én gekocht huis, een teruggevonden gestolen fiets, een fijne en betaalbare accountant nadat zijn brommerige, dure collega mij als klant bedankte. En heel veel leuke klussen.

Odoo CMS - een grote afbeelding

Illustratie: door Hester van de Grift

“Hester kent iedereen!”, zeggen bekenden wel eens. Ik klets inderdaad graag 5 kwartier in een uur. Ook bij de kassa van de supermarkt en op het perron. Het bracht me verrassend vaak bij leuke contacten en dus ook: werk. Ah, dus dat is netwerken! Maar moet je daar dan makkelijk voor kunnen kletsen? Ik denk het niet per se.

Als je van de academie komt en niet meteen een flitsende praktijk met dito inkomen hebt, zul je waarschijnlijk een bijbaantje nemen. Als postbezorger, als horecamedewerker etc. Ja, natuurlijk wil je liever die held achter je tekentafel of computer zijn en het ene na het andere meesterwerk leveren aan de meest prestigieuze opdrachtgevers. Helaas is het niet voor iedereen meteen zo’n feest.

Maar dat bijbaantje, waarom zou je daar niet je eigen netwerktraining van maken? De vrijdagmiddagborrel bij je baas, het feestje bij de buren, een bruiloft, in de trein... overal kun je oefenen in netwerken. En overal liggen kansen. Misschien wordt je collega-postbezorger straks wel communicatiemedewerker bij een groot bedrijf en hoe leuk is het dan als deze persoon weet dat jij bent in te huren als professional? Of misschien is iemands vader of moeder ondernemer en op zoek naar een nieuwe huisstijl.

"Overal kun je oefenen in netwerken. En overal liggen kansen."

Zelf had ik na de academie een bijbaan bij een speelpark en was ik vrijwilliger  bij een nachtopvang voor daklozen. In die tijd las ik over de Regel van Benedictus, een abt van een klooster ongeveer 800 jaar n.C. Hij stelde: wil je contact maken met mensen, begin dan eerst met het tonen van oprechte interesse in de ander. Begin gewoon met de vraag: Wie ben jij? En vraag door.

Niet gegarandeerd wordt dit een goed gesprek. Je blijft tenslotte allebei een mens en je hoeft niet iedereen leuk te vinden. Verwacht niet meteen gouden business opportunities, maar begin gewoon met het idee dat het misschien een leuk gesprek wordt. Misschien heb je iets gemeenschappelijks, misschien kom je iets waardevols op het spoor.

Bij sommige mensen gaat dit vanzelf. Zij beheersen de kunst van het onderhoudend zijn en weten hun gesprekspartner als vanzelf te interesseren. Ik moet daar mijn best op doen. Ik ben geen wonder in gesprekstechnieken maar dat is niet het punt. Interesse tonen in de ander, dat kan iedereen leren. En wie weet komt de wedervraag en krijg je de ruimte om jouw wensen en plannen de ruimte in te slingeren. Immers, als niemand weet wat jij kunt of wilt, dan komt er ook niets naar je toe.

"Als niemand weet wat jij kunt of wilt, dan komt er ook niets naar je toe."

In mijn begintijd heb ik legio geboortekaartjes en bedrijfslogo's voor bekenden van bekenden gemaakt voor vriendenprijsjes. Het was leuk en het was een begin. En of het nou een plaatselijke ondernemer was of een vriendin van een vriendin, als zij blij zijn vertellen zij het weer door. Nog steeds heb ik plezier in het maken van geboortekaartjes of logo’s. Mijn professionele netwerk bestaat niet uit louter uitgeverijen. Er zitten ook buurtgenoten, lokale ondernemers, vrienden en familie bij, en daar dan weer familie en vrienden van.

De wijkvereniging, de sportclub, de winkel, een verjaardagsfeestje... Overal kun je netwerken. Begin gewoon een gezellig praatje met iemand waar en wanneer dan ook, en je zult verrast zijn wanneer je op een zekere dag iemand aan de telefoon krijgt die je om een offerte vraagt.